La chanson principale de Belly qui a changé la vie de Bob Dylan

« Et ce disque a changé ma vie sur-le-champ. » – Bob Dylan

En 1954, le musicien britannique Lonnie Donegan a sorti un single contenant son enregistrement de la chanson « Rock Island Line ». Le premier enregistrement connu de « Rock Island Line » remonte à 1934, lorsque John Lomax a enregistré un groupe de détenus noirs dans l’Arkansas.

Auteur-compositeur-interprète Huddie « Ventre de plomb » Ledbetter, un guitariste à 12 cordes originaire de Louisiane qui accompagnait Lomax à la prison afin d’enregistrer les chansons traditionnelles noires chantées par les détenus, enregistra bientôt sa propre version de « Rock Island Line ». Sortie plusieurs années plus tard, la version de Donegan de « Rock Island Line » était une tentative plus rapide d’arrangement de la chanson par Lead Belly, avec quelques modifications probablement dues en partie à la mauvaise interprétation par Donegan des paroles de Lead Belly.

Le single de Donegan a contribué à déclencher l’engouement pour le skiffle en Grande-Bretagne. Skiffle était un précurseur très influent de la scène rock’n’roll au Royaume-Uni, et Donegan est devenu l’une des figures centrales de ce genre mêlant folk américain, blues et jazz de la Nouvelle-Orléans. Donegan et la scène skiffle ont influencé de nombreuses futures légendes du rock’n’roll britannique comme les membres des Rolling Stones, Led Zeppelin, The Who, Pink Floyd et bien d’autres, dont les Beatles.

« S’il n’y avait pas eu Lead Belly, il n’y aurait pas eu de Lonnie Donegan », aurait déclaré le guitariste des Beatles, George Harrison. «Pas de Lonnie Donegan, pas de Beatles. Donc pas de Lead Belly, pas de Beatles.

L’influence de Lead Belly sur la musique folk et rock ne se limitait pas aux musiciens du Royaume-Uni. De nombreux arrangements de chansons traditionnelles de Lead Belly étaient des incontournables du renouveau folk des années 1960, car il a contribué à populariser « Midnight Special », « In The Pines » (« Where Did You Sleep Last Night ?), « Black Betty », « Alberta » et « Boll Weevil », ainsi que sa signature « Goodnight, Irene ».

Une autre chanson influente attribuée à Lead Belly est sa composition « Cotton Fields », qui aurait été enregistrée pour la première fois en 1940. Tout comme l’enregistrement par Lonnie Donegan de « Rock Island Line » de Lead Belly a contribué à ouvrir la voie aux Beatles, la chanson de Lead Belly « Cotton Fields » a eu un impact durable sur un autre musicien dont l’influence est tout aussi incommensurable.

Bob Dylan a parlé de l’enregistrement de « Cotton Fields » par Lead Belly lors de sa conférence Nobel 2016 après avoir reçu le prix Nobel de littérature. Après avoir détaillé l’influence de Buddy Holly, Dylan a raconté avoir entendu Lead Belly pour la première fois peu de temps après la mort tragique de Holly dans un accident d’avion, avec d’autres pionniers du rock Richie Valens et le Big Bopper, « le jour où la musique est morte », en février. 3, 1959.

Dans son discours Nobel, Dylan a déclaré :

«Je pense que c’est un jour ou deux après que son avion s’est écrasé. Et quelqu’un – quelqu’un que je n’avais jamais vu auparavant – m’a tendu un disque de Leadbelly avec la chanson « Cotton Fields » dessus. Et ce disque a changé ma vie sur-le-champ. M’a transporté dans un monde que je n’avais jamais connu. C’était comme si une explosion s’était produite. Comme si j’avais marché dans l’obscurité et que tout d’un coup, l’obscurité s’est éclairée. C’était comme si quelqu’un m’avait imposé la main. J’ai dû écouter ce disque une centaine de fois.

« Cotton Fields » a été enregistré par la chanteuse folk Odetta pour son album de 1954 avec Lawrence Mohr. La chanson a ensuite été reprise par les Beach Boys, Johnny Cash, Credence Clearwater Revival et bien d’autres. Le guitariste de Led Zeppelin, Jimmy Page, a interprété la chanson avec un groupe de skiffle lors d’une apparition en 1957 dans une émission de télévision britannique.

« Je suis apparu dans l’émission de la BBC animée par Huw Wheldon », se souvient Page. « C’était une émission qui mettait en valeur des enfants talentueux ou ayant des passe-temps inhabituels et à cette époque, je tombais probablement dans la deuxième catégorie. C’était un groupe de skiffle, une forme de musique contagieuse qui était diffusée à la radio et à la télévision à l’époque. Être accessible aux enfants pour pouvoir jouer avec un minimum d’accords. La source de la plupart de cette musique venait des États-Unis : Woody Guthrie, Lead Belly, country blues, etc. La lumière brillante et l’inspiration de nombreux skifflers en herbe étaient Lonnie Donegan.

Bob Dylan n’a jamais enregistré ni interprété « Cotton Fields » (il a interprété « In The Pines » en live à plusieurs reprises), mais il a nommé Lead Belly dans la chanson « Song To Woody » sur le chanteur folk Woody Guthrie du film éponyme de Dylan de 1962. album.

« Voici Cisco, Sonny et Lead Belly aussi », a chanté Dylan, appelant Cisco Houston et Sonny Terry aux côtés de leur pair de musique folk.

Malheureusement, l’hommage de Dylan à Lead Belly était un hommage posthume, survenu plusieurs années après sa mort en 1949, alors qu’on pensait qu’il avait 61 ans. Compte tenu de son influence sur des artistes rock’n’roll aussi influents que les Beatles et Bob Dylan , Lead Belly a été intronisé au Rock And Roll Hall Of Fame en 1988.

Écoutez la chanson qui a changé la vie de Bob Dylan, « Cotton Fields » de Lead Belly, et écoutez la conférence du Prix Nobel de Dylan faisant l’éloge du regretté auteur-compositeur-interprète ci-dessous :

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