Tommy Smothers, la moitié du duo comique folk The Smothers Brothers, décède à 86 ans

Tommy Smothers, la moitié du duo comique folk Smothers Brothers, est décédé à l’âge de 86 ans. Son jeune frère Dick Smothers, avec qui il a livré une satire politique qui fait sourciller à la télévision dans les années 60, a partagé une déclaration sur le décès de son frère mardi (26 décembre) avec The Hollywood Reporter et le National Comedy Center.

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Selon le communiqué, Tommy Smothers est décédé « paisiblement… chez lui avec sa famille » suite à une « récente bataille contre le cancer ».

« Tom n’était pas seulement le frère aîné aimant que tout le monde voudrait dans sa vie, il était un partenaire créatif unique en son genre », a déclaré Dick Smothers dans le communiqué. «Je suis éternellement reconnaissant d’avoir passé toute ma vie avec lui, sur scène et en dehors, pendant plus de 60 ans. Notre relation était comme un bon mariage : plus nous restions ensemble longtemps, plus nous nous aimions et nous respections. Nous avons été vraiment bénis.

Avec Tommy à la guitare acoustique et Dick à la contrebasse, le duo a interprété de la musique folk satirique et farfelue avec un penchant socio-politique à partir de la fin des années 50. Au début des années 60, ils faisaient des apparitions régulières dans diverses émissions de variétés, de Le spectacle de Judy Garland à Le spectacle Jack Paar.

Le premier album du duo, Les frères Smothers au Purple Onion, est sorti en 1961 et suivi de plusieurs disques de comédie populaire : 1962’s Les deux côtés des frères Smothers, qui a atteint la 40e place du Billboard 200 l’année suivante ; années 1963 Contrôle ta langue, valet !, leur album le mieux classé au n°13 en 1964 ; et leur dernier album, L’heure de la comédie des frères Smothers, qui atteint la 164e place en 1968. Le top 40 des albums de 1966 Maman t’a toujours préféré ! a été intitulé d’après la phrase emblématique de Tommy, qui était souvent prononcée au milieu de querelles mises en scène avec son frère, qui jouerait le rôle de l’homme hétéro le plus intelligent face au personnage plus stupide et innocent de Tommy. Maman t’a toujours préféré ! et les années 1963 (Pensez ethnique !) ont tous deux été nominés pour le Grammy de la meilleure performance comique.

Une seule chanson du groupe, « Jenny Brown », a atteint le Billboard Hot 100, atteignant la 84e place le 12 octobre 1963.

Après une sitcom d’une saison de 1965 à 1966, Le spectacle des frères Smothers, le duo a décroché une émission de variétés sur le réseau, L’heure de la comédie des Smothers Brothers, diffusé sur CBS de 1967 à 1969. CBS espérait que la série attirerait un public plus jeune et plus averti au cours d’une décennie marquée par un changement générationnel massif, mais a finalement obtenu plus que ce qu’elle avait prévu. Bien qu’il ait joué un gaffeur surnaturel et balbutiant à la télévision, Tommy était le plus libéral et politiquement motivé des deux dans les coulisses, poussant leur comédie dans une direction qui embrouillait doucement la culture américaine, la religion et l’implication des États-Unis dans la guerre du Vietnam. Suite aux plaintes des téléspectateurs et des sponsors, les censeurs de CBS et les dirigeants du réseau se sont affrontés avec les Smothers Brothers, mais Tommy a fermement refusé de s’autocensurer ou de se prosterner. Le spectacle a été annulé en avril 1969 malgré le fait que les Smothers Brothers avaient un contrat jusqu’en 1970 ; le duo a intenté une action en justice pour rupture de contrat contre CBS, qu’ils ont remportée en 1973 pour un montant de 776 300 $.

En juin, le même mois où le dernier épisode de la série a été diffusé, la série a remporté un Emmy pour ses réalisations exceptionnelles en matière d’écriture dans les domaines de la comédie, des variétés ou de la musique pour son peloton d’écrivains, qui comprenait un jeune Steve Martin et l’écrivain/musicien polyvalent Mason Williams, qui avait eu un hit n°2 au Billboard Hot 100 en 1968 avec « Classical Gas ». En 1968, Pat Paulsen a remporté un Emmy pour le classement spécial des réalisations individuelles pour ses apparitions dans la série. Il s’est présenté à la présidence cette année-là sous le slogan « Si je suis nommé, je ne me présenterai pas, et s’il est élu, je ne servirai pas. »

En annonçant sa candidature à l’émission Smothers Brothers, Paulsen a déclaré : « Maintenant, je vous demande : vais-je résoudre nos problèmes économiques ? Vais-je atténuer les causes des tensions raciales ? Vais-je mettre un terme pacifique au Vietnam ? Bien sûr, pourquoi pas? » Les slogans de campagne de Paulsen incluaient « Nous avons élevé nos normes, maintenant les vôtres. »

Avant son annulation, L’heure de la comédie des Smothers Brothers se vantait des performances d’actes plus audacieux que ce que vous trouverez dans la plupart des émissions de variétés du réseau. Outre Cream, Joan Baez, Harry Belafonte, Donovan, Ray Charles, Pete Seeger, Simon & Garfunkel, le spectacle a accueilli une performance de The Who qui s’est terminée avec le groupe brisant leurs guitares (comme d’habitude) et un accident d’explosifs qui a envoyé un morceau de métal dans le bras du batteur Keith Moon et a brièvement enflammé les cheveux de Pete Townshend. Le passage de Baez dans la série était également remarquable : elle a salué son mari alors emprisonné, David Harris, qui a été emprisonné pour avoir refusé le service militaire ; Les censeurs de CBS ont supprimé Baez expliquant la raison de sa peine de prison.

Le duo a réalisé quelques autres émissions de télévision dans les années 70, qui ont eu moins de succès que leur très influent Heure de la comédiequi est désormais célébrée comme une pièce essentielle de l’histoire télévisée et culturelle qui a ouvert la voie à l’arrivée de l’émission de variétés irrévérencieuse et pressante Saturday Night Live en 1975. Ils sont apparus avec parcimonie au cours des décennies suivantes, apparaissant dans une émission spéciale télévisée pour l’anniversaire de 1988 et dans un épisode de 2009 de Les Simpsons. Les Smothers Brothers ont officiellement pris leur retraite des tournées en 2010, plus d’un demi-siècle après leurs débuts live.

Tom Smothers laisse dans le deuil ses enfants Bo et Riley Rose Smothers, son petit-fils Phoenix, Marcy Carriker Smothers, sa belle-sœur Marie Smothers, ainsi que plusieurs neveux et une nièce. Son fils Tom et sa sœur Sherry Smothers l’ont précédé dans la mort.

Reportage supplémentaire de Paul Grein.

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